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¿Podría el sistema inmunológico del cerebro ser la clave para comprender y tratar el alcoholismo?

Por Eleftheria Kodosaki, Universidad Metropolitana de Cardiff

El abuso de alcohol es un problema grave en todo el mundo. Solo en Inglaterra, se informaron más de 350,000 ingresos hospitalarios relacionados con el alcohol, y más de 5,000 muertes relacionadas con el alcohol, en 2018. El abuso de alcohol a largo plazo puede tener muchos efectos dañinos en nuestro cuerpo. Uno de los órganos más afectados por el alcohol es el cerebro. Incluso un consumo moderado cambia la estructura del cerebro y conduce a problemas cognitivos como pérdida de memoria y resolución de problemas.

El consumo de alcohol crea hábito y, en última instancia, puede conducir al alcoholismo. Aunque existen muchos tratamientos para el alcoholismo, la investigación muestra que estas intervenciones a menudo fallan: menos del 20% de los pacientes permanecen sin alcohol después de la intervención. Como cualquier adicción, el alcoholismo es una enfermedad, no una elección. Entonces, una vez que encuentre la causa, el tratamiento se vuelve más fácil.

Aunque se sabe que la genética y el medio ambiente en el que vive desempeña un papel en el desarrollo del alcoholismo, estos factores no influyen. Sin embargo, no puedo decir cómo ocurre la adicción.

Sin embargo, investigaciones previas han encontrado evidencia de que las células del sistema inmunológico del cerebro (conocidas como microglia) pueden estar involucradas en adicciones, incluidas la cocaína y el tabaco. Un estudio incluso encontró que la exposición al alcohol y la abstinencia en ratas aumentaron el recuento de microglías en el cerebro antes de que aparecieran otros signos de disminución relacionada con el alcohol.

Dos estudios más recientes investigaron cambios en el cerebro en humanos y animales con dependencia del alcohol. Cada uno de estos estudios encontró un culpable común: la microglía inflamada.

La microglía son las células del sistema inmunológico que residen en el cerebro. Su trabajo principal es proteger y mantener el equilibrio en el cerebro. Cuando las microglías detectan una amenaza, se encienden y atacan. Por lo general, vuelven a la normalidad después de que desaparece la amenaza, pero a veces, cuando la inflamación se vuelve incontrolable, como en la enfermedad de Alzeimer, puede conducir a la degeneración cerebral.

Mikroglia und Sucht

En un estudio reciente, se utilizaron ratones para investigar el efecto de la dependencia del alcohol en el cerebro.

En los cerebros de ratones machos que eran dependientes del alcohol, los estudios encontraron que había más células microgliales presentes en la corteza prefrontal medial, una región que está asociada con el dolor, la toma de decisiones y los procesos de memoria. Previamente se han encontrado resultados similares en humanos.

Luego examinaron los efectos de la descomposición de la microglía en ratones dependientes del alcohol al examinar su comportamiento de búsqueda de alcohol y su comportamiento temeroso durante la abstinencia del alcohol. Los investigadores encontraron que ambos factores se redujeron cuando se redujeron las células microgliales en el cerebro.

También vio cambios genéticos con el agotamiento de la microglía. Los genes implicados en la inflamación y las respuestas inmunitarias se expresaron menos después del agotamiento. La expresión de genes implicados en el consumo de alcohol y la adicción al alcohol también cambió cuando la microglía disminuyó. También encontraron que la descomposición de la microglía debilita los circuitos cerebrales involucrados en el desarrollo de la adicción y el comportamiento de recaída en los roedores.

Un segundo estudio que examinó los cerebros de roedores y humanos también mostró que la microglía está involucrada en la adicción al alcohol.

Los investigadores de este estudio El estudio utilizó imágenes cerebrales, depleción microglial y estudios cerebrales post-mortem para examinar los cambios que ocurren en la adicción al alcohol. Para la parte de imágenes del cerebro, utilizaron una variación de resonancias magnéticas llamadas DTI-MRI en humanos y ratas, que se enfocan en una medida llamada difusividad media.

Dado que el DTI-MRT se basa en la difusión de agua en los tejidos, la difusividad media que se da muestra esencialmente la extensión de la difusión de moléculas de agua en los tejidos, con tejidos más densos y estructuralmente intactos que tienen una difusividad media más baja. Ya se ha demostrado que la difusividad media en el cerebro cambia en enfermedades inflamatorias y degenerativas (incluida la enfermedad de Alzheimer e incluso la psicosis). Por tanto, los investigadores optaron por la difusividad media, ya que la neuroinflamación también está implicada en el alcoholismo. Los investigadores querían investigar si se pueden encontrar cambios en la difusividad media entre alcohólicos y no alcohólicos, lo que aún no había ocurrido.

De hecho, sus resultados mostraron que la difusividad media en el cerebro de ratas y seres humanos dependientes del alcohol es mayor en general. También encontraron cambios adicionales en el movimiento y distribución de ciertos neurotransmisores, incluida la dopamina, que está involucrada en la adicción al alcohol, en el cerebro.

Luego, los investigadores examinaron la microglía en el cerebro de ratas con dependencia del alcohol y ratas con dependencia previa que no habían consumido alcohol durante una semana. Encontraron niveles reducidos de microglía en ciertas regiones del cerebro de ratas dependientes (incluido el hipocampo, que está involucrado en la memoria, y el núcleo accumbens, que está involucrado en el sistema de recompensa). La microglía en los cerebros de ratas dependientes del alcohol también estaba inflamada.

Aunque este estudio mostró una disminución en el número de microglías, mientras que el estudio anterior mostró un aumento, esto podría deberse a que los investigadores examinaron diferentes regiones del cerebro y utilizaron diferentes métodos de investigación y modelos animales. Sin embargo, ambos estudios proporcionan evidencia de cómo funciona la microglía durante el consumo de alcohol y la dependencia del alcohol, y cómo pueden ser diferentes en diferentes regiones del cerebro.

Los investigadores también encontraron que el agotamiento de la microglía del cerebro o la inducción de la reacción inflamatoria de la microglía condujeron a resultados similares, ya que ambos aumentaron la difusividad media. Los cambios en la forma de la microglía tras la inflamación también fueron similares a los de las ratas dependientes. Concluyeron que los cambios en las regiones cerebrales examinadas podrían explicarse por una reacción inflamatoria de la microglía causada por el alcohol.

Una limitación de los resultados de ambos estudios es que se utilizaron tanto roedores machos como humanos machos. Sin embargo, ambos estudios muestran que el alcoholismo es una enfermedad compleja que causa cambios marcados en el cerebro.

La investigación sobre cómo están involucradas exactamente las microglías y cómo pueden interferir con sus reacciones podría conducir a una mejor comprensión y un mejor reconocimiento de la dependencia del alcohol. y proporcionar un buen trampolín para futuras intervenciones específicas.   The Conversation

Eleftheria Kodosaki, investigadora asociada en ciencias biomédicas, Universidad Metropolitana de Cardiff

The Conversation vuelve a publicar este artículo bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

Créditos de los subtítulos y las imágenes: Incluso el consumo moderado de alcohol cambia la estructura del cerebro. Syda Productions / Shutterstock

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